A maioria dos bombeiros americanos não luta contra incêndios

A maioria dos bombeiros americanos não combate incêndios.

Em Sunnyvale, uma cidade no Vale do Silício, policiais às vezes se transformam em bombeiros diante dos seus olhos. Todos os oficiais de segurança pública são treinados como policiais e bombeiros. Os policiais podem chegar a um incidente como um policial e perceber que é necessário um bombeiro. Então eles se despem até a roupa de baixo (às vezes no meio da rua) e pulam no kit de incêndio armazenado no porta-malas de seu carro de patrulha. Quando terminam, eles trocam de volta para o uniforme policial.

Isso não é apenas uma iniciativa de economia de dinheiro, embora seja isso também. O número de incêndios que exigem uma chamada para o 911 diminuiu muito na América nas últimas quatro décadas. De acordo com a National Fire Protection Association (NFPA), uma organização sem fins lucrativos, havia 13 incêndios a cada 1.000 pessoas em 1980. Até 2021, a taxa diminuiu mais de três vezes (veja o gráfico). A queda é marcante em residências e prédios comerciais.

Os alarmes de fumaça merecem grande parte do crédito, diz Lorraine Carli, da NFPA. Desenvolvimentos regulatórios e técnicos também ajudaram. Os códigos de construção exigem saídas de incêndio, os isqueiros de cigarro são mais raros e à prova de crianças. Apesar dos memes sobre veículos elétricos pegando fogo, os carros têm menos probabilidade de pegar fogo.

Isso é uma melhoria para os americanos, mas um problema para os bombeiros. Em 1980, os departamentos de bombeiros americanos receberam cerca de 11 milhões de chamadas, das quais 3 milhões eram sobre incêndios. Mas das 36 milhões de chamadas em 2020, apenas 1,4 milhão eram para incêndios. Isso não significa que os bombeiros estão ociosos. Eles devem realizar serviços médicos e de resgate, como fornecer primeiros socorros e responder a chamadas sobre pessoas emocionalmente perturbadas.

Mas há uma incompatibilidade entre a forma como o trabalho é apresentado pelos recrutadores – com fotos de bombeiros musculosos carregando pessoas para fora de prédios em chamas – e o que o trabalho realmente é, diz Steven Knight, da Fitch & Associates, uma consultoria. Para os bombeiros que imaginavam combater incêndios, isso arrisca causar insatisfação no trabalho e esgotamento, diz ele. “É como enviar um encanador para fazer o trabalho de um eletricista”, acrescenta Andrés Mercado, um chefe de bombeiros em Santa Fe, Novo México.

O Sr. Mercado também aponta para os requisitos físicos necessários para se tornar um bombeiro. Os candidatos podem ser solicitados a subir uma escada de 7 metros e arrastar um pneu de 54 kg por 15 metros. O Sr. Mercado diz que isso impede muitas pessoas que poderiam ser bons paramédicos de se qualificar. Também pode desencorajar as mulheres (apenas 5% dos bombeiros remunerados na América são mulheres).

Para os moradores das cidades americanas, um grande caminhão de bombeiros vermelho gritando pelas ruas com as luzes piscando é uma visão comum. No entanto, embora os bombeiros que saltam do caminhão vistam equipamentos de combate a incêndio, muitas vezes não há incêndio à vista. Um relatório de um grande júri no Condado de Orange, Califórnia, descobriu que os departamentos de bombeiros que respondem a chamadas de emergência de saúde muitas vezes enviavam um caminhão de bombeiros com quatro bombeiros e uma ambulância com dois técnicos de emergência médica.

Isso é “perigoso e custoso”, diz o relatório. Os caminhões de bombeiros podem custar até US $1 milhão, enquanto um veículo médico totalmente equipado poderia custar menos de US $200.000. Os caminhões também são difíceis de manobrar nas ruas da cidade, devido ao seu tamanho e peso magníficos (até 60.000 libras), e seu uso pode aumentar os tempos de resposta.

Mesmo quando há incêndios para combater, sua natureza muitas vezes é diferente do passado. Após ficar estável por quase 20 anos, a taxa de mortes civis por incêndio aumentou um pouco recentemente. A Sra. Carli culpa certas características das casas modernas: plantas de piso aberto e muitos materiais sintéticos. “Costumávamos dizer que você tinha de oito a dez minutos [para sair] a partir do momento em que o alarme de fumaça disparava”, diz a Sra. Carli. “Hoje você pode ter apenas dois minutos por causa dos conteúdos em sua casa que queimam muito mais rápido.”

Os incêndios florestais também se tornaram um perigo maior. Lori Moore-Merrell, administradora da Administração de Incêndios dos EUA, diz que quase um terço da população americana agora vive em áreas de risco de incêndios florestais. Isso requer um tipo diferente de treinamento. Os bombeiros geralmente são ensinados a extinguir incêndios dentro de uma estrutura; os incêndios florestais muitas vezes consomem muitos locais. Equipamentos diferentes também são necessários. Os caminhões de combate a incêndios florestais devem ser capazes de percorrer terrenos acidentados e transportar mais água.

Os oficiais de Sunnyvale que trocam de roupa apontam para um caminho a seguir. A cidade envia apenas dois bombeiros em cada caminhão enviado; os policiais preenchem as lacunas. Sunnyvale dedica cerca de 10% de seu orçamento ao combate a incêndios; cerca da metade da parcela de outras cidades do mesmo condado. E em vez de empregar um chefe para o combate a incêndios e outro para a polícia, um funcionário da cidade ocupa ambos os cargos. ■