A Rússia dominou a primeira corrida espacial, mas agora nem sequer consegue pousar na lua. Fotos mostram que os Estados Unidos e a China estão muito à frente.

A Rússia perdeu a liderança na corrida espacial para os Estados Unidos e China.

  • A China, os EUA e a Rússia estão todos mirando a lua enquanto desenvolvem novas missões espaciais.
  • A Rússia foi uma grande concorrente na primeira corrida espacial, mas agora nem sequer consegue pousar um robô na lua.
  • Fotos mostram como a Rússia está ficando para trás em relação a outras potências espaciais com sua recente colisão na lua e tecnologia antiga.

Uma nova corrida espacial está em andamento. China, Rússia e os EUA (com seus aliados internacionais) estão planejando grandes novas missões para a lua.

Os EUA e seus aliados têm um roteiro lunar, enquanto Rússia e China estão se unindo em seu próprio plano. Mas ambas as parcerias têm como objetivo construir bases permanentes tripuladas por astronautas na superfície lunar e explorar os recursos da lua para ajudar na viagem de pessoas a Marte.

Uma ilustração de um artista retrata astronautas do programa Artemis na lua.
NASA via AP

Mas, na “corrida do ouro lunar”, nas palavras da NASA, a Rússia não é mais um concorrente tão assustador como já foi.

Nas primeiras corridas espaciais, a União Soviética enviou o primeiro satélite e os primeiros humanos para a órbita da Terra, realizou o primeiro pouso suave na lua e completou um total de sete pousos lunares bem-sucedidos.

Mas a nova Rússia, desde o colapso da União Soviética, não foi à lua. Na verdade, ela acabou de falhar em sua primeira tentativa de pouso lunar desde 1976.

A região do polo sul no lado distante da lua, capturada pela espaçonave Luna-25 da Rússia antes de sua tentativa fracassada de pouso.
Centro de Operação de Infraestrutura Terrestre de Espaço-Roscosmos State Space Corporation via AP

Antes mesmo desse fracasso, declarações públicas do chefe da NASA indicavam que ele via a China, e não a Rússia, como concorrente pelo território lunar.

“É melhor ficarmos de olho para que eles não cheguem a um lugar na lua sob o pretexto de pesquisa científica. E não está fora do reino das possibilidades que eles digam, ‘Mantenham-se afastados, estamos aqui, este é o nosso território'”, disse Bill Nelson, administrador da NASA, anteriormente ao Politico.

De fato, nos últimos anos, a China conseguiu pousar com sucesso missões robóticas na lua, além de ter concluído sua própria estação espacial pequena em órbita da Terra e ter enviado astronautas para ela. O país parece estar progredindo constantemente em direção a seus objetivos espaciais, que incluem enviar humanos para a lua e Marte, como relatou o The New York Times.

O rover Yutu-2 da China, parte da missão lunar Chang’e 4, percorre o lado distante da lua.
China National Space Administration

A Rússia, por outro lado, está em dificuldades. Fotos dos esforços espaciais dos EUA, China e Rússia revelam o quanto a ex-potência espacial ficou para trás.

A NASA fotografou o provável local de queda do módulo lunar russo

O módulo Luna-25 não tripulado deveria pousar na região do polo sul da lua.

O foguete Soyuz-2.1b com o módulo lunar Luna-25 decola de um local de lançamento no Cosmódromo de Vostochny, no Extremo Oriente da Rússia.
Roscosmos State Space Corporation via AP

Isso teria tornado a Rússia o primeiro país a chegar à área, que é rica em gelo de água e, portanto, uma posição estratégica-chave na corrida pelo território lunar. Esse primeiro momento marcante teria afirmado a Rússia como uma concorrente considerável no grande retorno à lua.

Mas, em vez disso, em 20 de agosto, a espaçonave disparou seus motores de forma incorreta, seguiu um caminho não planejado e “deixou de existir como resultado de uma colisão com a superfície lunar”, de acordo com uma tradução do Google da página da missão.

Três dias depois, a Índia conseguiu pousar seu próprio robô e reivindicou ser a primeira nação a chegar à região do polo sul da lua.

O Orbitador de Reconhecimento Lunar da NASA identificou o que pode ser o local de sepultamento do Luna-25. Suas fotos, abaixo, revelam uma nova cratera que provavelmente foi causada pelo choque do módulo russo com a lua.

Vistas do LRO antes e depois do surgimento de uma nova cratera de impacto provavelmente relacionada à missão Luna 25 da Rússia.
NASA’s Goddard Space Flight Center/Arizona State University

A NASA e a China realizaram recentemente missões bem-sucedidas na lua

As fases iniciais do novo programa lunar da NASA, chamado Artemis, estão a todo vapor. A agência construiu novo equipamento – um novo foguete chamado Sistema de Lançamento Espacial e sua nova espaçonave Orion – e o voou ao redor da lua pela primeira vez no ano passado.

A espaçonave Orion, a lua e a Terra atingindo seu ponto mais distante de nosso planeta.
NASA

A NASA está no caminho certo para adicionar humanos no próximo voo. Em seguida, em um terceiro voo, a NASA planeja transferir os astronautas para uma nave espacial Starship da SpaceX, que deverá levá-los à superfície da lua para o primeiro pouso humano lá desde 1972.

A agência espacial da China, a Administração Espacial Nacional da China, ainda não está voando com naves espaciais tripuladas ao redor da lua. Mas atualmente possui um rover no lado distante da lua, e uma de suas missões lunares trouxe amostras lunares para a Terra em 2020.

Amostras da lua do programa de exploração lunar Chang’e-5 da China são exibidas durante uma exposição no Museu Nacional em Pequim, China.
Tingshu Wang/Reuters

Além disso, a NASA e a China pousaram rovers em Marte em 2021. A Rússia está muito atrasada depois do acidente em sua missão lunar.

A parte de trás do rover Zhurong da China, fotografada em seu local de pouso na Planície de Utopia em Marte.
Administração Espacial Nacional da China

“As consequências da catástrofe da Luna-25 são enormes”, disse Sergei Markov, analista político pró-Kremlin, à AP.

“Isso levanta dúvidas sobre as alegações da Rússia de ter um status de grande potência aos olhos da comunidade global. Muitos decidiriam que a Rússia não pode cumprir suas ambições nem na Ucrânia nem na lua, porque ela não vive por suas modestas capacidades atuais, mas sim por fantasias sobre seu grande passado”, disse ele.

Os EUA e a China estão inovando, enquanto a tecnologia espacial da Rússia envelhece

O foguete Sistema de Lançamento Espacial da NASA com a espaçonave Orion a bordo, no Centro Espacial Kennedy, na Flórida.
NASA/Steve Seipel

Após o fracasso da Luna-25, o chefe da Roscosmos, Yuri Borisov, reconheceu que a nova corrida espacial não é como a antiga.

“Temos essencialmente que dominar todas as tecnologias novamente – é claro, em um novo nível técnico”, disse Borisov à mídia estatal russa, segundo a CNN.

Até agora, isso não parece estar acontecendo. Os sistemas de lançamento da Rússia remontam à década de 1960 e começaram a mostrar sua idade com vazamentos e outros problemas nos últimos anos.

A estrutura de serviço é levantada para a posição ao redor de um foguete Soyuz russo no Cosmódromo de Baikonur, no Cazaquistão.
NASA/Bill Ingalls

Tendo tudo isso em mente, o editor espacial da Ars Technica, Eric Berger, apelidou o fracasso da Luna-25 de “golpe fatal” para o programa espacial civil do presidente Vladimir Putin. Berger citou outros problemas subjacentes que estão sufocando as ambições espaciais da Rússia, como cortes no orçamento, controle de qualidade e corrupção.

Enquanto isso, a China construiu sua própria estação espacial, desenvolveu espaçonaves para levar astronautas até lá e alimentou um próspero cenário de empresas iniciantes espaciais, uma das quais lançou recentemente o primeiro foguete alimentado por metano do mundo em órbita.

Estudantes assistem a uma palestra televisionada por três astronautas na estação espacial Tiangong.
Xue Lei/Future Publishing via Getty Images

Nos EUA, a NASA está trabalhando com uma série de empresas privadas, incluindo SpaceX e Blue Origin, para atualizar tudo, desde foguetes e espaçonaves até pousadores lunares e estações espaciais.

Cada vez mais, a Rússia está por conta própria

A Agência Espacial Europeia era originalmente uma colaboradora na missão Luna-25, fornecendo uma câmera para operações de pouso. Mas a ESA desistiu depois que a Rússia invadiu a Ucrânia em fevereiro de 2022, pedindo à Roscosmos que removesse a câmera da espaçonave e dizendo que não participaria das missões subsequentes, Luna-26 e Luna-27.

As sanções ocidentais prejudicaram o programa espacial da Rússia de outras maneiras, limitando seu acesso a microchips de alta qualidade, segundo a AP.

Até agora, a tentativa da Rússia de provar sua capacidade espacial profunda do século XXI tem ficado aquém.

Como Victoria Samson, diretora do escritório de Washington da Fundação Mundo Seguro, uma organização sem fins lucrativos que promove a exploração espacial pacífica, disse à CNN: “O legado da Guerra Fria da Rússia será apenas isso – um legado – a menos que eles possam realmente fazer isso por si mesmos”.