Família de Henrietta Lacks chega a acordo com a Thermo Fisher sobre alegações de que lucraram clonando suas células cervicais em um sistema médico racista.

Família de Henrietta Lacks faz acordo com Thermo Fisher por alegações de clonagem de células cervicais em sistema médico racista.

O tecido retirado do tumor da mulher negra antes de ela morrer de câncer cervical se tornou as primeiras células humanas a serem clonadas com sucesso. Reproduzidas infinitamente desde então, as células HeLa se tornaram um pilar da medicina moderna, possibilitando inúmeras inovações científicas e médicas, incluindo o desenvolvimento da vacina contra a poliomielite, mapeamento genético e até mesmo vacinas contra a COVID-19.

Apesar desse impacto incalculável, a família Lacks nunca foi compensada.

Os médicos colheram as células de Lacks em 1951, muito antes do advento dos procedimentos de consentimento usados na medicina e na pesquisa científica hoje em dia, mas advogados de sua família argumentaram que a Thermo Fisher Scientific Inc., de Waltham, Massachusetts, continuou a comercializar os resultados mesmo depois que as origens da linha de células HeLa se tornaram conhecidas.

O acordo de conciliação foi alcançado após negociações privadas que duraram o dia todo na segunda-feira dentro do tribunal federal de Baltimore. Vários membros da família Lacks participaram das negociações.

O advogado Ben Crump, que representa a família Lacks, anunciou a conciliação na segunda-feira à noite. Ele afirmou que os termos do acordo são confidenciais.

“As partes estão satisfeitas por terem encontrado uma forma de resolver essa questão fora do tribunal e não farão mais comentários sobre o acordo”, disse Crump em comunicado.

Representantes da Thermo Fisher não responderam imediatamente às solicitações por telefone e e-mail da Associated Press para comentar na terça-feira.

As células HeLa foram descobertas por terem propriedades únicas. Enquanto a maioria das amostras de células morria pouco tempo depois de serem removidas do corpo, as células de Lacks sobreviviam e prosperavam em laboratórios. Essa qualidade excepcional tornou possível cultivar suas células indefinidamente – elas se tornaram conhecidas como a primeira linha de células humanas imortalizadas – permitindo que cientistas em qualquer lugar reproduzissem estudos usando células idênticas.

A notável ciência envolvida – e o impacto na família Lacks, alguns dos quais sofriam de doenças crônicas sem seguro de saúde – foram documentados em um livro de sucesso escrito por Rebecca Skloot, “A Vida Imortal de Henrietta Lacks”, e Oprah Winfrey interpretou sua filha em um filme da HBO sobre a história.

Lacks tinha 31 anos quando morreu e foi enterrada em uma sepultura sem identificação. Uma pobre agricultora de tabaco do sul da Virgínia, ela estava criando cinco filhos quando os médicos descobriram um tumor em seu colo do útero e salvaram uma amostra de suas células cancerígenas coletadas durante uma biópsia.

A Johns Hopkins disse que nunca vendeu ou lucrou com as linhas celulares, mas muitas empresas obtiveram patentes para seu uso.

Em sua queixa, os netos de Lacks e outros descendentes argumentaram que o tratamento dela ilustra uma questão muito maior que persiste até os dias atuais: o racismo no sistema médico americano.

“A exploração de Henrietta Lacks representa a luta infelizmente comum vivida pelos negros ao longo da história”, diz a queixa. “Com muita frequência, a história da experimentação médica nos Estados Unidos tem sido a história do racismo médico.”

A Thermo Fisher argumentou que o caso deveria ser encerrado porque foi apresentado após o prazo de prescrição expirar, mas os advogados da família disseram que isso não se aplicaria porque a empresa continua se beneficiando das células.

Em um comunicado publicado em seu site, os representantes da Johns Hopkins Medicine disseram que revisaram todas as interações com Lacks e sua família após a publicação do livro de Skloot em 2010. Embora reconhecessem uma responsabilidade ética, disseram que o sistema médico “nunca vendeu ou lucrou com a descoberta ou distribuição das células HeLa e não possui os direitos sobre a linha de células HeLa”, ao mesmo tempo em que reconheciam uma responsabilidade ética.

Crump, um advogado de direitos civis, tornou-se conhecido por representar vítimas de violência policial e defender a justiça racial, especialmente no rescaldo do assassinato de George Floyd.

Na semana passada, os senadores americanos Chris Van Hollen e Ben Cardin, ambos democratas de Maryland, apresentaram um projeto de lei para conceder postumamente a Lacks a Medalha de Ouro do Congresso.

“Henrietta Lacks mudou o curso da medicina moderna”, disse Van Hollen em um comunicado anunciando o projeto de lei. “Já passou da hora de reconhecermos suas contribuições salvadoras para o mundo.”