As mulheres têm mais de 3 vezes mais dores de cabeça de enxaqueca do que os homens – e isso tem muito a ver com hormônios.

Mulheres têm 3 vezes mais dores de cabeça de enxaqueca - relacionado aos hormônios.

As pessoas que têm enxaquecas experimentam uma dor severa latejante ou pulsante, geralmente em um lado da cabeça. A dor é frequentemente acompanhada de náuseas, vômitos e extrema sensibilidade à luz ou ao som. Um ataque pode durar horas ou dias, e para aliviar o sofrimento, algumas pessoas passam tempo isoladas em salas escuras e silenciosas.

Cerca de 800 milhões de pessoas em todo o mundo têm enxaquecas; somente nos Estados Unidos, cerca de 39 milhões, ou aproximadamente 12% da população, sofrem com elas regularmente.

E a maioria dessas pessoas são mulheres. Mais de três vezes mais mulheres do que homens têm enxaquecas. Para mulheres entre 18 e 49 anos, a enxaqueca é a principal causa de incapacidade em todo o mundo.

Além disso, pesquisas mostram que as enxaquecas das mulheres são mais frequentes, mais incapacitantes e mais duradouras do que as dos homens. As mulheres são mais propensas do que os homens a procurar atendimento médico e medicamentos prescritos para enxaquecas. E as mulheres que têm enxaquecas tendem a ter mais problemas de saúde mental, incluindo ansiedade e depressão.

Como neurologista certificado, especializado em medicina de dor de cabeça, acho as diferenças de gênero nas enxaquecas fascinantes. E algumas das razões pelas quais essas diferenças existem podem surpreendê-lo.

Enxaquecas e hormônios

Existem vários fatores que explicam por que homens e mulheres experimentam ataques de enxaqueca de maneira diferente. Isso inclui hormônios, genética, como certos genes são ativados ou desativados – uma área de estudo chamada epigenética – e o ambiente.

Todos esses fatores desempenham um papel na formação, função e adaptabilidade do cérebro no que diz respeito às enxaquecas. Os hormônios estrogênio e progesterona, por meio de diferentes mecanismos, desempenham um papel na regulação de muitas funções biológicas. Eles afetam várias substâncias químicas no cérebro e podem contribuir para diferenças funcionais e estruturais em regiões específicas do cérebro envolvidas no desenvolvimento de enxaquecas. Além disso, os hormônios sexuais podem alterar rapidamente o tamanho dos vasos sanguíneos, o que pode predispor as pessoas a ataques de enxaqueca.

Durante a infância, tanto meninos quanto meninas têm a mesma chance de experimentar enxaquecas. Estima-se que cerca de 10% de todas as crianças terão enxaquecas em algum momento. Mas quando as meninas atingem a puberdade, sua probabilidade de ter enxaquecas aumenta.

Isso se deve às flutuações nos níveis de hormônios sexuais, principalmente o estrogênio, associadas à puberdade – embora outros hormônios, incluindo a progesterona, também possam estar envolvidos.

Algumas meninas têm sua primeira enxaqueca por volta do momento de sua primeira menstruação. Mas as enxaquecas são mais comuns e intensas durante os anos reprodutivos e de maternidade de uma mulher.

Os pesquisadores estimam que cerca de 50% a 60% das mulheres com enxaquecas experimentam enxaquecas menstruais. Essas enxaquecas geralmente ocorrem nos dias que antecedem a menstruação ou durante a própria menstruação, quando a queda nos níveis de estrogênio pode desencadear enxaquecas. As enxaquecas menstruais podem ser mais graves e durar mais tempo do que as enxaquecas em outros momentos do mês.

Uma classe de medicamentos que surgiu na década de 1990 – os triptanos – é comumente usada para tratar enxaquecas; certos triptanos podem ser usados especificamente para enxaquecas menstruais. Outra categoria de medicamentos, chamados de anti-inflamatórios não esteroides, também tem sido eficaz na redução do desconforto e da duração das enxaquecas menstruais. Assim como uma variedade de métodos anticoncepcionais, que ajudam a manter os níveis hormonais estáveis.

Enxaqueca com aura

Mas as mulheres que têm enxaqueca com aura, que é um tipo distinto de enxaqueca, geralmente devem evitar o uso de contraceptivos hormonais que contenham estrogênio. A combinação pode aumentar o risco de derrame, porque o estrogênio pode promover a formação de coágulos sanguíneos. As opções de controle de natalidade para mulheres com aura incluem pílulas anticoncepcionais apenas de progesterona, a injeção Depo-Provera e dispositivos intrauterinos.

Cerca de 20% das pessoas que têm enxaquecas experimentam auras. Geralmente, antes da enxaqueca, a pessoa começa a ver manchas escuras e linhas zigue-zague. Menos frequentemente, cerca de 10% das vezes, ocorre uma incapacidade de falar claramente, ou formigamento ou fraqueza em um lado do corpo. Esses sintomas se desenvolvem lentamente, geralmente duram menos de uma hora antes de desaparecerem e são comumente seguidos por dor de cabeça.

Embora esses sintomas se assemelhem ao que acontece durante um derrame, uma aura tende a ocorrer lentamente, ao longo de minutos – enquanto os derrames geralmente acontecem instantaneamente.

Dito isso, pode ser difícil e perigoso para uma pessoa não médica tentar discernir a diferença entre as duas condições, especialmente no meio de um ataque, e determinar se é uma enxaqueca com aura ou um derrame. Se houver qualquer incerteza sobre o que está errado, ligar para o 911 é mais prudente.

Enxaquecas durante a gravidez e menopausa

Para as mulheres grávidas, as enxaquecas podem ser particularmente debilitantes durante o primeiro trimestre, um período em que é comum ter enjoo matinal, tornando difícil comer, dormir ou hidratar-se. Ainda pior, perder ou pular qualquer uma dessas coisas pode aumentar a probabilidade de ter enxaquecas.

A boa notícia é que as enxaquecas geralmente diminuem em intensidade e frequência ao longo da gravidez. Para algumas mulheres, elas desaparecem, especialmente à medida que a gravidez avança. No entanto, para aquelas que as experimentaram durante a gravidez, as enxaquecas tendem a aumentar após o parto.

Isso pode ser devido à diminuição dos níveis hormonais, bem como à privação de sono, estresse, desidratação e outros fatores ambientais relacionados ao cuidado de um bebê.

Os ataques de enxaqueca também podem aumentar durante a perimenopausa, a fase de transição para a menopausa. Novamente, os níveis hormonais flutuantes, especialmente o estrogênio, desencadeiam esses ataques, juntamente com a dor crônica, a depressão e os distúrbios do sono que podem ocorrer durante esse período.

Mas à medida que a menopausa avança, as enxaquecas geralmente diminuem. Em alguns casos, elas desaparecem completamente. Enquanto isso, existem tratamentos que podem ajudar a reduzir tanto a frequência quanto a intensidade das enxaquecas durante a menopausa, incluindo a terapia de reposição hormonal. A terapia de reposição hormonal contém hormônios femininos e é usada para substituir aqueles que o seu corpo produz em menor quantidade antes ou após a menopausa.

Enxaquecas em homens

A frequência e intensidade das enxaquecas aumentam ligeiramente nos homens em seus primeiros 20 anos. Elas tendem a diminuir, atingir um pico novamente por volta dos 50 anos e depois diminuir ou parar completamente. Por que isso acontece não é bem compreendido, embora uma combinação de fatores genéticos, influências ambientais e escolhas de estilo de vida possam contribuir para o aumento.

Pesquisadores médicos ainda têm muito a aprender sobre por que mulheres e homens têm enxaquecas. Superar a disparidade de gênero na pesquisa sobre enxaquecas não apenas capacita as mulheres, mas também avança na compreensão da condição como um todo e cria um futuro em que as enxaquecas são melhor administradas.

Danielle Wilhour é professora assistente de Neurologia na Universidade do Colorado Anschutz Medical Campus.

Este artigo foi republicado do The Conversation sob uma licença Creative Commons. Leia o artigo original.