O esqueleto parcial de uma baleia antiga mostra que ela poderia ter pesado quase tanto quanto um Boeing 747, tornando-a um dos animais mais pesados de todos os tempos.

O esqueleto parcial de uma baleia antiga mostra que ela era muito pesada, comparável a um Boeing 747.

  • Uma nova espécie de baleia antiga, Perucetus colossus, era um gigante do oceano.
  • Pode ter pesado o dobro de uma baleia azul devido aos seus ossos densos.
  • Pesquisadores hipotetizam que era um nadador lento que vivia em águas costeiras.

Cerca de 39 milhões de anos atrás, um gigante de movimentação lenta deslizava em águas rasas e costeiras, potencialmente se alimentando de moluscos e crustáceos.

Em 2010, o paleontólogo Mario Urbina encontrou restos fossilizados deste animal antigo, uma nova espécie de baleia basilosaurida chamada Perucetus colossus.

Os restos eram ossos gigantescos e incomuns na Bacia de Pisco, no sudoeste do Peru. O esqueleto parcial incluía 13 vértebras, quatro costelas e um osso do quadril.

Após escavar os ossos, medir e compará-los com outras espécies, os pesquisadores estimaram que o animal antigo poderia ter pesado até 340 toneladas. Isso é quase tão pesado quanto um Boeing 747 ou o dobro de uma baleia azul, que geralmente pesa entre 72 e 180 toneladas.

Seu peso enorme provavelmente se deve aos seus ossos excepcionalmente espessos. Os pesquisadores descreveram suas descobertas em um novo artigo na revista Nature.

A descoberta é significativa porque mostra que algumas baleias antigas evoluíram para serem gigantescas de maneiras diferentes e muito antes dos behemoths modernos. Para comparação, as baleias de barbatanas como as baleias azuis começaram a crescer para proporções gigantes por volta de 5 milhões de anos atrás, cerca de 34 milhões de anos após P. colossus.

“Este gigante basilosaurida viveu muito antes do surgimento das baleias de barbatanas gigantes e, se nossa hipótese ecológica estiver correta, em um ambiente completamente diferente”, disse Olivier Lambert, um dos autores do artigo, ao Insider por e-mail.

Como pesar um esqueleto enorme

Um único vértebra de Perucetus colossus pesa tanto quanto 220 libras.
Giovanni Bianucci

Para descobrir o peso que P. colossus poderia ter tido, os pesquisadores escanearam a superfície dos ossos e examinaram sua estrutura interna.

No entanto, como era apenas um esqueleto parcial, houve várias estimativas que tiveram que ser feitas, como depender das proporções de um parente próximo, Cynthiacetus peruvianus, para determinar o tamanho geral.

Também utilizaram a relação massa-corpo de peixes-boi, baleias de bico e cetáceos para estimar a quantidade de gordura e tecido mole que o animal antigo teria para calcular seu peso enquanto vivo.

Os valores resultantes colocam o peso final entre 85 e 340 toneladas. Mesmo no extremo inferior, P. colossus estaria no mesmo nível de algumas baleias azuis. E no extremo superior, ele quebra recordes de quão grande pensávamos que o maior animal na Terra era. Mas os cientistas precisarão encontrar um esqueleto mais completo antes de derrubar a baleia azul.

Outras características importantes, como o crânio e os dentes de P. colossus, estão faltando, então os pesquisadores não podem dizer muito sobre o que ela comia. Mas devido ao seu tamanho, provavelmente não conseguia capturar presas rápidas.

Além disso, os pesquisadores acreditam que o corpo da baleia foi levado para o local de descanso final e pode não ter vivido no ambiente onde foi fossilizado. Isso significa que os outros fósseis recuperados da área podem não oferecer pistas sobre como P. colossus vivia.

P. colossus tinha ossos grandes e provavelmente membros pequenos

Cetáceos são a família de mamíferos aquáticos que inclui baleias, golfinhos e botos. Cerca de 50 milhões de anos atrás, seus ancestrais se ramificaram de ungulados terrestres, ou mamíferos ungulados, e voltaram para a água.

A transição exigiu adaptações. À medida que algumas espécies se adaptaram a ambientes marinhos, desenvolveram ossos mais densos e menos esponjosos do que seus equivalentes modernos. No momento em que P. colossus chegou, cerca de 11 milhões de anos depois, ele era totalmente aquático.

Com cerca de 65 pés de comprimento, este P. colossus não é tão longo quanto alguns esqueletos de baleias azuis, como o espécime de 72 pés no Museu de História Natural de Santa Bárbara. São os próprios ossos do colosso que adicionam a suspeita de toneladas extras.

O esqueleto de P. colossus mostra evidências de pachyosteosclerosis, uma condição em que os ossos engrossam com camadas extras e se tornam mais densos com cavidades internas reduzidas, ajudando a regular a flutuabilidade.

“Além de serem muito grandes, essas vértebras são extremamente espessas, mais do que em qualquer outro mamífero marinho, e feitas de osso altamente compacto, o que contribui ainda mais para o peso esquelético surpreendentemente alto”, disse Lambert. Cada vértebra pesa mais de 220 libras.

Um modelo 3D mostra como seria um esqueleto completo de Perucetus colossus, acima de esqueletos de baleia-azul e de Cynthiacetus peruvianus menores.
Florent Goussard; Centro de Imagens e Análises do Museu de História Natural de Londres; Conselheiros do Museu de História Natural; Marco Merella

O peso volumoso teria dificultado a locomoção em terra. Os pesquisadores sugerem que o animal era totalmente aquático e vivia em águas rasas. Semelhante à forma como alguns peixes-boi se movem, o P. colossus provavelmente nadava ondulando seu corpo. Também poderia ter usado suas patas dianteiras e a cauda para se impulsionar no fundo do mar, como fazem as vacas-marinhas.

Ao longo de milhões de anos, os cetáceos perderam completamente as patas traseiras e as patas dianteiras se tornaram nadadeiras. Nenhuma pata foi encontrada perto do esqueleto do P. colossus, mas evidências fossilizadas sugerem que provavelmente tinha patas dianteiras e traseiras.

O osso do quadril mostra evidências de onde um fêmur estava preso. “Podemos dizer que uma pequena pata traseira ainda estava presente, como em outros basilossaurídeos como o Basilosaurus e o Cynthiacetus”, disse Lambert.

Os pesquisadores basearam a aparência das patas na reconstrução dessas outras espécies. Se esse gigante estava se movendo no fundo do mar enquanto se alimentava de moluscos, tudo isso é hipotético até que mais espécimes sejam encontrados.