A lua está aberta para negócios e os empresários estão correndo para fazer bilhões

The moon is open for business and entrepreneurs are rushing to make billions.

  • A NASA está voltando à lua e desta vez é para valer.
  • Empresas privadas estão ajudando a construir transporte lunar, GPS, Wi-Fi e muito mais.
  • Este novo mercado, que vale mais de US$ 100 bilhões, pode ser revolucionário para a humanidade.

Se a NASA tiver sucesso, enviará astronautas de volta à lua até o final da década, fazendo deles os primeiros seres humanos a caminhar na superfície lunar em mais de meio século.

Mas desta vez não é apenas mais uma missão científica. Desta vez, a NASA está a negócios.

Com suas missões Artemis, a agência espacial dos Estados Unidos pretende estabelecer as bases para os primeiros assentamentos humanos além da Terra e abrir caminho para a colonização extraplanetária. E os negócios estão no centro de sua estratégia.

“Não é mais teórico neste momento – está acontecendo”, disse Brendan Rosseau, um bolsista de ensino na Harvard Business School, que se concentra na economia espacial, ao Insider.

A agência está contratando empresas privadas como SpaceX, Blue Origin, Nokia, Lockheed Martin e General Motors para desenvolver soluções para suas missões lunares, como veículos espaciais, transmissão lunar, GPS lunar e muito mais.

Este novo mercado, que vale mais de US$ 100 bilhões, pode ser revolucionário para a humanidade.

“Definitivamente, a lua será um grande negócio”, disse Prachi Kawade, analista sênior da NSR, uma empresa de pesquisa e consultoria focada no mercado espacial.

Artemis não é o Apollo 2

O que a NASA busca conquistar na lua é “algo que nunca foi feito antes”, disse Rosseau.

Enquanto as missões Apollo das décadas de 1960 e 1970 queriam ver se os seres humanos poderiam chegar à lua, as missões Artemis querem que os humanos vivam lá, trabalhem lá e construam lá.

No início, as missões lunares podem ser limitadas a algumas semanas ou meses em uma base lunar. Mas no futuro, a ambição é que a lua se torne um centro de atividade humana e robótica, à medida que se desenvolve em uma parada no caminho para Marte.

Uma representação artística de atividades de mineração em uma base lunar.
ESA – P. Carril

Isso cria muitas oportunidades para o desenvolvimento comercial ao longo do caminho, e a NASA está ciente disso.

“Queremos deixar para trás uma onda de atividade comercial e comércio e uma vida e trabalho mais rotineiros no espaço”, disse Steve Creech, administrador associado interino da campanha Artemis, ao Insider.

Mineração lunar pode render muito dinheiro

Em última análise, o principal atrativo comercial da lua é seu potencial para “utilização de recursos in situ”, disse Creech. Isso significa encontrar maneiras de minerar e explorar recursos lunares na lua ou na Terra.

A pegada de um astronauta é vista no regolito na superfície da lua.
Foto da NASA AS11-40-5877.

Um recurso comercialmente interessante é o regolito, o nome científico para a poeira lunar. Isso poderia ser minerado para hélio-3 – uma partícula não radioativa rara que poderia ser usada em reatores de fusão para criar energia limpa na Terra – ou também poderia ser usado para construção na lua. A China, por exemplo, disse que quer construir sua estação lunar com regolito.

Outra oportunidade para a mineração lunar são os elementos de terras raras que os milênios de meteoritos colidindo com a lua podem ter deixado para trás. Esses elementos podem ser minerados para eletrônicos, disse Kawade.

Mas o recurso mais atraente da lua, de longe, é a água. Os cientistas descobriram reservatórios de água perto dos polos da lua que podem ser extraídos e transformados em combustível para estender missões lunares ou abastecer foguetes em sua jornada para Marte, segundo Kawade.

“Então, a lua se torna uma parada para Marte”, disse Kawade.

A distribuição de gelo superficial nos polos sul (esquerda) e norte (direita) da lua.
NASA

Estamos provavelmente a pelo menos uma década de distância de enviar pessoas ou robôs para minerar a superfície da lua, mas isso não significa que as pessoas já não estejam ganhando dinheiro enquanto lançam as bases para esse negócio, disse Kawade.

“Estamos falando em cerca de US$ 137 bilhões em oportunidades nos próximos 10 anos, e estimamos que mais de 400 missões serão lançadas durante este período”, disse Kawade.

A NASA quer levar negócios para a lua

O Artemis faz parte de um plano maior para capacitar o setor comercial a assumir o controle da exploração espacial, uma iniciativa iniciada pelo então presidente George W. Bush nos anos 2000. Ele pediu à NASA para colocar o setor privado no centro de sua estratégia após o fim do programa do ônibus espacial.

Desde então, a NASA desenvolveu uma “mentalidade comercial real em primeiro lugar”, disse Rousseau. A agência agora concede contratos a atores privados para fornecer produtos – como foguetes, aterrizadores ou serviços – em troca de quantias pré-determinadas de dinheiro.

Um ônibus espacial é mostrado decolando em 1994.
NASA

Isso significa que a agência limita seus próprios custos de pesquisa e desenvolvimento, enquanto as empresas podem correr riscos no desenvolvimento de tecnologia ambiciosa porque têm a NASA como cliente integrado.

“Está incluindo o setor comercial em seus planos”, disse Rosseau.

“Isso criou competição. Criou incentivos para que as empresas façam as coisas de forma confiável e também o mais barato possível”, disse ele.

Segundo Rosseau, esse modelo começou a dar frutos. Empresas como a Blue Origin e a SpaceX provavelmente não existiriam sem a ambição da NASA de ir para a lua, argumentou ele.

Há dinheiro em tornar os futuros colonizadores da lua confortáveis

Não é possível ter mineração na lua sem a infraestrutura adequada. E aqueles que desejam construí-la estão começando a ver dinheiro entrando.

Uma maneira de apoiar missões de longo prazo é encontrar maneiras de fazer entregas baratas da Terra para a lua. A NASA tem investido pesadamente no desenvolvimento de aterrizadores robóticos não tripulados que podem entregar bens e serviços à lua por meio de seu programa de Serviços Comerciais de Carga Lunar ou CLPS.

A empresa de aeroespacial e robótica Astrobotic Technology, sediada em Pittsburgh, é uma das principais participantes do programa CLPS. Ela fechou um contrato no valor de US$ 320 milhões para entregar vários cargas para a NASA.

Uma ilustração do Rover de Exploração Polar de Investigação de Voláteis da NASA (VIPER) na superfície da lua.
NASA Ames/Daniel Rutter

A Intuitive Machines, uma empresa de exploração espacial sediada no Texas, também ganhou um contrato de US$ 77 milhões da NASA para três missões de carga, duas das quais devem ser entregues este ano.

Uma delas é a broca Prime-1 de Mineração de Gelo de Recursos Polares (PRIME-1), que está programada para testar o gelo abaixo da superfície da lua. Isso, segundo a NASA, será a primeira demonstração de utilização de recursos in-situ na lua.

Os astronautas também precisarão de eletricidade. Um plano é construir redes de energia locais trazendo reatores nucleares para a lua. A Lockheed Martin é uma das empresas que trabalham em uma proposta conceitual.

A NASA também está buscando desenvolver veículos adequados para a lua. A General Motors está se unindo à Lockheed Martin para desenvolver um rover lunar alimentado por bateria que poderia percorrer distâncias muito maiores do que os usados nos dias do Apollo.

Outro requisito para o assentamento de longo prazo é a navegação e as comunicações. Não há GPS ou Wi-Fi na lua. Isso significa que as missões dependem da supervisão constante de engenheiros na Terra, o que se tornará rapidamente insustentável à medida que centenas de missões estejam planejadas para serem lançadas na próxima década.

Assim seria a exploração futura da lua, se as redes de telefonia forem levadas para lá.
peepo/NASA

Para preencher essa lacuna, a NASA concedeu um contrato de US$ 14 milhões à Nokia para fornecer internet para a lua. A empresa pretende enviar uma rede 4G para a lua até 2024.

Me leve para a lua

No entanto, a parte mais lucrativa do mercado lunar é, de longe, o desenvolvimento de foguetes, disse Kawade, que lidera o relatório de mercado lunar da NSR.

A NASA construiu seu próprio sistema para suas próximas missões lunares Artemis, o mega foguete Sistema de Lançamento Espacial (SLS) com sua espaçonave Orion. Mas a agência colocou o desenvolvimento do sistema de pouso humano da missão (HLS), que levará astronautas da órbita da lua à superfície lunar, nas mãos de empresas privadas.

A SpaceX de Elon Musk tem sido a favorita na corrida para conquistar esse contrato, ganhando contratos bilionários para desenvolver o HLS para as missões Artemis III e IV da NASA.

Ao longo do caminho, Musk prometeu reduzir o custo de lançamento e tornar seus foguetes reutilizáveis, o que poderia diminuir o custo de futuras missões. Os contratos da NASA também impulsionaram o desenvolvimento do mega-foguete de alta capacidade da empresa, Starship, o projeto mais ambicioso da SpaceX.

Starship minutos antes de seu lançamento em 17 de abril de 2023.
SpaceX

Existe uma desvantagem: embora o Starship seja crucial para as próximas missões da NASA, o foguete ainda não voou com sucesso para a órbita. Na verdade, ele explodiu em seu primeiro lançamento integrado em abril.

Ainda assim, a NASA não está depositando todas as suas esperanças na SpaceX. A Blue Origin recentemente ganhou um contrato de $3,4 bilhões para o lançador lunar humano Artemis V da NASA, uma vitória para uma empresa que havia perdido suas ofertas anteriores para a SpaceX. O contrato deve impulsionar o desenvolvimento do próprio mega-foguete da empresa, o New Glenn.

Até mesmo a espaçonave SLS da NASA – que foi construída e desenvolvida internamente, um resquício da antiga abordagem da NASA para o desenvolvimento de foguetes – tem sido um grande negócio para o setor privado.

A Lockheed Martin recebeu um contrato de $2,7 bilhões e uma extensão de $1,9 bilhão para entregar seis espaçonaves Orion para as missões Artemis III a VIII.

O mercado pode não ser autossustentável antes de meados de 2030, mas isso pode não importar

Neste momento, a NASA continua sendo o cliente mais proeminente no mercado lunar. Se o governo dos EUA decidisse amanhã retirar seu apoio do investimento privado, é possível que o mercado não sobrevivesse por conta própria.

O investimento privado na exploração e exploração extraplanetária está apenas começando a aparecer, o que é encorajador, disse Kawade. Por exemplo, a AstroForge, uma startup de mineração de asteroides na Califórnia, arrecadou $13 milhões em capital privado para duas próximas missões. A Lunar Outpost, uma empresa de tecnologia espacial do Colorado, arrecadou $12 milhões em investimento inicial para desenvolver rovers e tecnologias lunares.

Ainda assim, se o mercado for autossustentável, as empresas precisarão encontrar outros clientes para comprar o que estão vendendo na lua, e não está claro se alguém já descobriu esse modelo de negócios, disse Rosseau. Ainda assim, Rosseau prevê que esse ponto de virada possa ocorrer na metade dos anos 2030.

“Acho que o que realmente empolga investidores e empresas é ver esses grandes ventos favoráveis quando se trata de atividade lunar”, disse ele.

Se o mercado lunar pode sobreviver sem a NASA pode ser irrelevante, disse Kawade. No caminho para a lua, as empresas provavelmente descobrirão tecnologias que podem ter aplicações lucrativas aqui na Terra, disse ela.

Seguindo o exemplo da NASA, outros também começaram a envolver o setor privado em seus programas de exploração espacial, incluindo Japão, China e as agências espaciais da Rússia.

Bem-vindo à corrida espacial dos anos 2020

O dinheiro não é o único motivo que leva os EUA e seus aliados a trazerem negócios para a lua. Existem fortes incentivos políticos para chegar lá antes da China, disse Rosseau.

“É um fato: estamos em uma corrida espacial”, disse o atual administrador da NASA, Bill Nelson, ao Politico em janeiro.

“É verdade que precisamos tomar cuidado para que eles não cheguem a um lugar na lua sob o pretexto de pesquisa científica”, acrescentou. “E não está fora do campo das possibilidades que eles digam: ‘Fiquem fora, estamos aqui, este é o nosso território'”.

Mais de 24 nações espaciais assinaram os Artemis Accords dos EUA, um conjunto de regras elaboradas pela NASA para cooperação internacional na lua.

A China não foi uma delas. O país traçou seu próprio caminho independente para a lua, buscando relações mais próximas com agências espaciais da Rússia, América Latina e Ásia Central.

Os EUA ainda dominam o espaço. Eles têm mais satélites em órbita – 3.433 satélites dos EUA em órbita contra 541 da China – e têm mais orçamento – cerca de $60 bilhões em 2021 contra cerca de $16 bilhões para a China, disse recentemente Svetla Ben-Itzhak, professora assistente na Air University no Paquistão, ao The Conversation.

Ainda assim, a China está se aproximando da lua em um cronograma competitivo. Ela tentou 55 lançamentos em 2021, quatro a mais do que os EUA, segundo Ben-Itzhak. Ela também foi a primeira nação a colocar uma espaçonave no lado distante da lua em 2019 e lançou sua própria estação espacial tripulada em órbita, assim como a Estação Espacial Internacional está chegando ao fim de sua vida útil.

Tanto os Estados Unidos como a China são signatários do Tratado do Espaço Exterior, o que significa que concordaram que nenhum país pode militarizar ou reivindicar a lua. Mas ainda há uma considerável “vantagem do primeiro a chegar” para qualquer empresa que chegar primeiro, disse Rousseau.

Uma questão, por exemplo, é a interoperabilidade entre infraestruturas. Enquanto a NASA tem trabalhado com colaboradores para desenvolver uma linguagem que possa ser usada em todos os dispositivos lunares, a China não tem participado. Se ela chegar primeiro, poderia estabelecer um padrão diferente, frustrando os esforços dos aliados dos EUA.

“Há um incentivo real para as democracias liberais chegarem lá – quem chegar lá escreve essencialmente as regras”, disse Rousseau.