Visão O mundo luta para diminuir o controle da China sobre terras raras vitais para a transição para energias limpas.

World fights to reduce China's control over critical rare earths for clean energy transition.

2 de agosto (ANBLE) – Refinar terras raras para a transição de energia verde é difícil. Basta perguntar à MP Materials e à Lynas.

As duas maiores empresas de terras raras do mundo fora da China estão enfrentando desafios para transformar rochas de suas minas em blocos de construção para ímãs usados na economia global, desde o iPhone da Apple (AAPL.O) ao modelo 3 da Tesla (TSLA.O) ao jato de combate F-35 da Lockheed Martin (LMT.N).

A pressão do Ocidente para desenvolver suprimentos independentes de minerais críticos ganhou maior urgência depois que Pequim impôs controles de exportação no mês passado sobre os metais estratégicos gálio e germânio, aumentando os temores globais de que a China possa bloquear as exportações de terras raras ou tecnologia de processamento em seguida.

As dificuldades recentes da MP (MP.N), Lynas (LYC.AX) e outras empresas para refinar suas próprias terras raras destacam a difícil tarefa que o resto do mundo enfrenta para quebrar o domínio da China sobre o grupo chave de 17 metais necessários para a transição para a energia limpa, entrevistas com mais de uma dúzia de consultores, executivos, investidores e analistas do setor mostraram.

Complexidades técnicas, tensões em parcerias e preocupações com poluição estão prejudicando a capacidade das empresas de conquistar participação de mercado da China, que, de acordo com a Agência Internacional de Energia, controla 87% da capacidade global de refino de terras raras.

Se os projetos continuarem a enfrentar dificuldades, várias economias podem não atingir seu objetivo de reduzir as emissões de carbono para zero líquido até 2050 para minimizar o impacto das mudanças climáticas, sem o envolvimento de Pequim.

Planos da Lynas, da Austrália, de construir uma refinaria de terras raras nos EUA com um parceiro baseado no Texas, fracassaram, segundo duas fontes familiarizadas com o assunto. A Lynas disse que está tentando concluir uma refinaria de terras raras na Austrália Ocidental que enfrentou obstáculos e está construindo sua própria planta em outro local no Texas.

A meta da MP de refinar seus próprios metais de terras raras em 2020 foi prejudicada pela pandemia de COVID-19 e por desafios técnicos, transferindo seu prazo para o final de 2023. Atualizações podem ocorrer na quinta-feira, quando a empresa deverá divulgar seus resultados trimestrais.

No final do ano passado, a MP, com sede nos EUA, disse que estava comissionando equipamentos de refino perto de sua mina na Califórnia como parte de um processo intricado de calibração que até agora não teve sucesso, deixando a empresa dependente da China para refino e, assim, quase toda a sua receita. A MP também está construindo uma instalação de ímãs no Texas para fornecer à General Motors (GM.N), que exigirá que o equipamento de refino da Califórnia esteja operacional.

“O processo de comissionamento (de terras raras) é minucioso, com paradas e recomeços”, disse Jim Litinsky, CEO e maior acionista da MP, a investidores em maio.

A MP, cujo segundo maior acionista é a Shenghe Resources da China (600392.SS), se recusou a comentar antes dos resultados.

“O processo de refino de terras raras pode ser muito complicado”, disse Kray Luxbacker, chefe do departamento de engenharia de mineração e geológica da Universidade do Arizona e não está afiliado à MP ou suas concorrentes. “Há apenas tantas etapas complexas.”

Os ímãs de terras raras transformam energia em movimento e são componentes essenciais no motor de um veículo elétrico. Eles são mais leves e podem suportar temperaturas muito mais altas do que os ímãs tradicionais, em parte devido às suas propriedades químicas únicas.

As refinarias de terras raras devem lidar com 17 metais, dependendo da geologia do depósito, cada um dos quais tem quase o mesmo tamanho e peso atômico, tornando a separação complexa. Essas terras raras devem ser extraídas em uma ordem específica, impedindo que a MP e suas concorrentes escolham elementos específicos que possam desejar.

Para extrair neodímio e praseodímio para construir ímãs de veículos elétricos, por exemplo, a MP deve primeiro remover o lantânio e o cério menos desejáveis, que compõem cerca de 83% de seu depósito na Califórnia, em um processo que depende de uma combinação intrincada de ácidos, bases e outros produtos químicos adaptados à geologia da mina.

Embora a MP tenha contado com a expertise chinesa para reiniciar sua mina – adquirida em 2017 – esse conhecimento é menos útil quando se trata de adaptar equipamentos de refino. Problemas semelhantes podem afetar cerca de meia dúzia de outras empresas que visam refinar de forma independente em outras partes do mundo, disseram analistas.

“O que aconteceu na China ao longo de muitos anos é que eles investiram pesadamente e inteligentemente na capacidade de processamento para converter o material de terras raras desde a mina até o ímã”, disse Allan Walton, professor de metalurgia na Universidade de Birmingham.

CONTROLE ECONÔMICO

A expertise de refino da China permitiu ao país manipular os preços das terras raras em diferentes estágios das cadeias de processamento para seu benefício, incluindo preços baixos para produtos acabados, a fim de inibir a concorrência estrangeira, disseram analistas.

O refino das terras raras “não está realmente sendo abordado nem mesmo por aqueles que estão desenvolvendo capacidade magnética”, disse Ryan Castilloux, consultor de minerais na Adamas Intelligence.

Ao focar estrategicamente em indústrias que utilizam os ímãs – fabricados com terras raras refinadas na China com margens de lucro propositalmente baixas – Pequim pode impulsionar sua crescente indústria de veículos elétricos, acrescentou Castilloux.

O modelo chinês ficou evidente no mês passado, quando os preços das terras raras atingiram o menor nível em quase três anos, devido em parte ao aumento do fornecimento chinês. A China também oferece um reembolso de exportação de 13% para fabricantes de ímãs que utilizam seu material, fortalecendo ainda mais sua dominação.

Há anos, Pequim permite a importação de rochas levemente processadas conhecidas como concentrado de terras raras para refino. Essa estratégia ajuda a garantir preços que incentivam outros países a abrir novas minas, mas não a construir usinas de processamento que também possam produzir resíduos radioativos, disseram analistas.

A MP enviou cerca de 43.000 toneladas métricas de concentrado para a China no ano passado para refino. Documentos regulatórios mostram que também tem vendido resíduos de flúor para a China – com prejuízo – deixados por um antigo proprietário em seu local na Califórnia, que tem regulamentos rigorosos de armazenamento para o material.

Mianmar, Vietnã e outros países também enviam concentrado para a China para refino.

A Lynas refina concentrado na Malásia que produz na Austrália, mas as autoridades de Kuala Lumpur planejam bloquear as importações no próximo ano, citando preocupações de que a planta da Lynas vaze resíduos radioativos, uma acusação que a Lynas contesta. A empresa pretende abrir uma nova usina de processamento na Austrália ainda este ano.

A empresa há muito tempo vende metais de terras raras nos Estados Unidos para a Blue Line, uma empresa de capital fechado, para processamento em materiais especializados.

Em 2019, as duas empresas concordaram em construir instalações de refino perto de San Antonio, Texas, e discutiram com autoridades do governo Trump seus planos de ser “o único produtor em grande escala de elementos de terras raras separados do mundo fora da China”, de acordo com e-mails obtidos pela ANBLE.

No entanto, esse esforço, financiado em parte pelo Pentágono, desde então fracassou, disseram duas fontes à ANBLE. As razões para o fracasso, que não foram relatadas anteriormente, não puderam ser determinadas imediatamente.

A Blue Line preferiu não comentar, remetendo para a Lynas. O Pentágono disse que não poderia comentar imediatamente. A Lynas referiu-se a comunicados de imprensa anteriores, mas recusou-se a comentar mais. Enquanto isso, a Lynas atualizou esta semana os planos para outras instalações de refino que está construindo ao longo da costa do Texas, com financiamento de US$ 258 milhões do Pentágono.

Em outros lugares, projetos na Suécia, África do Sul, Austrália e outros países visam extrair terras raras de resíduos de minas e subprodutos que poderiam suprir 8% da demanda global com sucesso, de acordo com a Adamas Intelligence.

A Benchmark Mineral Intelligence, uma provedora de dados de mercado, estima que a China refina 89% do neodímio e praseodímio do mundo, os metais-chave para os ímãs de veículos elétricos, uma dominação que deve cair para 75% até 2028.

Prevê-se que o controle global da China sobre o refino do disprósio, de acordo com a Benchmark, caia de 99% em 2023 para 94% em 2028. O disprósio ajuda a reter a magnetização em altas temperaturas.

TECNOLOGIA LIMPA

Também é necessário uma inovação crucial para quebrar o domínio da China sobre o setor sem sacrificar a qualidade ambiental, disseram analistas do setor, com preocupações sobre o lixo tóxico produzido pelos processos atuais atrapalhando os projetos.

Os esforços da Leading Edge Materials (LEM.V) para desenvolver o depósito de terras raras de Norra Karr, na Suécia, foram interrompidos em 2016 devido a preocupações de que produtos químicos pudessem contaminar a água potável. A empresa redesenhou os planos da mina para torná-los mais sustentáveis e apresentou um novo pedido ambiental este ano.

A Tesla anunciou em maio planos para produzir ímãs de veículos elétricos sem terras raras, citando “riscos ambientais e de saúde” no processo existente.

“A China tomou uma decisão estratégica décadas atrás para desenvolver sua capacidade de processamento de terras raras, apesar das consequências ambientais da tecnologia disponível”, disse Melissa Sanderson, presidente da American Rare Earths (ARR.AX), que está desenvolvendo vários projetos de terras raras nos Estados Unidos.

A American Rare Earths está trabalhando com cientistas do governo dos EUA no Lawrence Livermore Laboratory para desenvolver bactérias que possam processar terras raras. As empresas Locus Mining e Aether Bio, de capital fechado, também estão estudando maneiras de usar biossurfactantes e nanotecnologia, respectivamente.

A UCore Rare Metals (UCU.V), a Mosaic (MOS.N) e a USA Rare Earth, de capital fechado, também estão estudando várias tecnologias de processamento.

Ainda assim, soluções mais limpas estão anos de distância da produção.

“Se você pode inovar e trazer soluções para o mercado que produzem terras raras de forma eficiente, você tem uma tremenda oportunidade de mercado”, disse Nathan Picarsic, co-fundador da empresa de consultoria geopolítica Horizon Advisory.